衝動的控制:糖試驗

假想你是個四歲旳孩子,有人請你做下列的選擇:一個大哥哥要去辦點事,如果你等到他回來,你可以拿兩塊糖果。如果你不願意等,你只能拿一塊,但立刻可以拿到。這的確是個足以試煉孩子靈魂的難題,象徵衝動與自制、本我與自我、慾望與克制力、追求滿足與延遲滿足的永恆難題。這個試驗很能看出孩子的性格特質,甚至可以由此略窺孩子未來的人生走向。

抗拒衝動可能是最基本的心理能力,也是各種情感自制力的根源,因為所有情緒本質上都導向某種衝動。別忘了情緒一字的原義就是「行動」(to move) 。能夠抗拒衝動,壓制未成形的行動,很可能是腦部發揮抑制作用,使邊緣系統無法傳遞訊息給負責行動的皮質。

當然,這只是一種解釋,還有待進一步印證。

無論如何,前面所說的糖果試驗確實證明了克制情緒與壓抑衝動是很基本的能力。心理學家瓦特.米伽爾於一九六○年代開始進行上述試驗,對象是史丹福大學附設幼稚園的孩子「多數為史丹福教職員及研究生子女」,實驗一直追蹤這些孩子到中學畢業。

有些孩子的確能耐心等待大哥哥辦事回來,當然等待的十幾分鐘一定非常漫長。這些孩子用盡各種方法讓自己撐下去;有的閉上眼睛不去看誘人的糖果,將頭埋入手臂中,自言自語,唱歌,玩弄自己的手腳,甚至努力讓自己睡著。最後這些勇敢的孩子得到了兩顆糖果。

有些小孩則比較衝動,大哥哥才走開幾秒鐘便奪手拿走糖果。

十幾年後這些孩子成為青少年,這個試驗的預言能力才逐漸明朗。兩種反應的孩子在情緒與社會方面的差異非常大。四歲時就能抵抗誘惑的孩子到青少年時期顯得社會適應能力較佳,較具自信,人際關係較好,也較能面對挫折;在壓力下比較不會崩潰、退卻、緊張或亂了方寸,能樍極迎接挑戰,面對困難也不輕言放棄,在追求目標時也和小時候一樣能壓抑立即得到滿足的衝動。

衝動型的孩子則約有三分之一較缺少這類特質,反倒表現出較負面的共同特徵,如讓人覺得怯於與人接觸,頑固而優柔寡斷,易因挫折而喪志,認為自己是壞孩子或無用,遇到壓力容易退縮或驚慌失措,容易懷疑別人及感到不滿足,易嫉妒或羨慕別人,因易怒而常會與人爭鬥,而且和小時候一樣不易壓抑立即得到滿足的衝動。

糖果試驗顯示的是童年的一個很小的行為,但長大後卻擴大成為多方面的社會與情感能力。很多大大小小的成就都取決於壓抑衝動的能力,包括減肥、讀完學位等等。有些孩子四歲便已深諳個中的道理,能依情況判斷壓抑衝動才是最冇利的,努力將注意力自眼前的誘惑轉移開,以種種方式維持毅力以達到最終目標。

摘錄自《EQ》P99